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Des chercheurs américains ont découvert que les humains adultes ont aussi des graisses brunes (que l’on pensait être uniquement présentes chez les bébés et les enfants), brûlant des calories et utilisant de l’énergie, contrairement aux graisses blanches plus abondantes qui stockent principalement de l’énergie. Ils suggèrent que si les scientifiques pouvaient trouver un moyen d'activer cette «bonne» réserve de graisse, cela pourrait ouvrir la voie à de nouveaux traitements contre l'obésité et le diabète de type 2.
La recherche a été menée par des scientifiques du Joslin Diabetes Center de Boston, au Massachusetts, et est publiée en ligne dans le numéro du 9 avril du New England Journal of Medicine, NEJM .
L'étude a mis en évidence deux aspects importants: non seulement les adultes ont des graisses brunes (que les scientifiques pensaient disparaître lorsque les enfants devenaient adultes), mais cette «bonne» graisse est métaboliquement active chez les adultes: elle brûle des calories.
L'auteur principal, le Dr Aaron Cypess, chercheur associé et médecin du personnel à Joslin, a déclaré à la presse:
«Non seulement nous avons trouvé de la graisse brune active chez l’homme adulte, mais nous avons également constaté des différences importantes dans la quantité de graisse brune due à divers facteurs tels que l’âge, la glycémie et, surtout, le niveau d’obésité.
L'obésité est un facteur de risque majeur pour le diabète de type 2. Cypess et ses collègues ont suggéré qu'il serait possible de trouver un moyen de stimuler la croissance des graisses brunes afin de contrôler le poids et d'améliorer le métabolisme du glucose.
L'auteur principal, le Dr C. Ronald Kahn, qui dirige la section de Joslin sur l'obésité et l'action hormonale et le professeur de médecine Mary K. Iacocca de la faculté de médecine de Harvard, a déclaré:
"Le fait qu'il y ait de la graisse brune active chez l'homme adulte signifie qu'il s'agit désormais d'une nouvelle cible importante pour le traitement de l'obésité et du diabète de type 2".
Pour la recherche, Cypess, Kahn et ses collègues ont examiné des données sur près de 2 000 patients qui, pour diverses raisons, avaient subi une TEP / TDM (tomographie par émission de positrons / tomodensitométrie) sur une période de trois ans.
Les résultats ont montré que 7, 5% des patientes et plus de 3% des hommes avaient des dépôts de graisse brune importants.
Kahn a expliqué qu'il est probable que ce soit une sous-estimation car la TEP et la tomodensitométrie ne peuvent détecter que des amas de cellules graisseuses brunes sur une certaine taille et, lorsqu'ils sont actifs, des dépôts plus petits et moins actifs ont probablement été négligés.
Les chercheurs ont également identifié 33 autres patients ayant subi des tests tissulaires qui ont trouvé de la graisse brune dans leur cou et dans des endroits où la TEP et la TDM avaient détecté les plus fortes concentrations. Lorsqu'ils ont testé le tissu de deux de ces patients, ils ont constaté qu'il contenait une protéine présente uniquement dans la graisse brune: UCP-1, qui joue un rôle clé dans la production de chaleur.
Cypess a déclaré que ces résultats suggèrent qu’il existe «des graisses brunes génératrices de chaleur non reconnues auparavant chez de nombreux adultes».
Lorsqu'ils ont analysé les dépôts de graisse par âge, ils ont constaté que les patients plus jeunes étaient plus susceptibles d'avoir plus de graisse brune.
La graisse brune était également susceptible d'être plus active par temps froid, ce qui correspond à son rôle de générateur de chaleur connu. (Plus les graisses brunes sont actives, plus elles brillent sur les scanners, ce qui rend plus difficile de voir ce qui se passe. C'est pourquoi les patients reçoivent parfois des bêta-bloquants pour réduire l'activité des graisses brunes avant un scanner.)
Ils ont également constaté que la graisse brune était plus fréquente chez les adultes maigres ayant un taux de glucose normal.
Kahn a déclaré qu'ils étaient particulièrement intéressés par le fait que les patients en surpoids ou obèses (mesurés par leur IMC, leur indice de masse corporelle) étaient moins susceptibles d'avoir beaucoup de graisse brune.
"De même, les patients prenant des bêta-bloquants et les patients plus âgés étaient également moins susceptibles d'avoir une graisse brune active. Par exemple, les individus âgés de plus de 64 ans et ayant un IMC élevé étaient six fois moins susceptibles a expliqué Kahn.
Les chercheurs ont indiqué que cela indique un rôle possible de la graisse brune dans le contrôle du métabolisme du poids et que le fait d'avoir plus de graisse brune pourrait protéger les personnes contre l'obésité liée à l'âge.
Kahn a déclaré qu'il était probable que la graisse brune soit plus fréquente dans la population générale que celle suggérée dans les résultats, probablement plus étendue sur le corps et pas si facile à trouver en utilisant la plupart des technologies d'analyse.
Les chercheurs espèrent que l’amélioration de la détection et de la mesure de la quantité et de l’activité de la graisse brune chez l’homme pourrait améliorer notre connaissance de ce qu’elle fait dans le corps et son utilisation pour traiter l’obésité et d’autres troubles métaboliques.
Dans un éditorial d'accompagnement, le Dr Francesco Celi, de la section d'endocrinologie clinique, de l'Institut national du diabète et des maladies digestives et rénales, des instituts nationaux de la santé, et qui n'était pas impliqué dans la recherche, a convenu:
"Cette étude, en démontrant la présence et l'activité physiologique de la graisse brune chez l'homme adulte, montre que ce tissu peut constituer une cible nouvelle et précieuse pour les interventions, pharmacologiques et environnementales, pour moduler la dépense énergétique."
Celi a commenté que les scientifiques ont longtemps débattu pour savoir si la graisse brune existait chez les humains, et si elle a fait quelque chose d'important. Mais cette nouvelle recherche montre non seulement qu’elle est présente, mais qu’elle est importante pour le poids corporel et le métabolisme du glucose.
"Nous espérons que cela ouvrira un nouveau domaine thérapeutique pour l'obésité et le diabète de type 2 en modifiant l'activité de la graisse brune", écrit Celi.
Dans des études antérieures, Kahn et d'autres chercheurs ont découvert qu'une protéine de croissance osseuse, la BMP-7, influençait le développement de la graisse brune chez les rongeurs et que des graisses brunes dispersées entre les fibres musculaires étaient résistantes à l'obésité et au diabète.
"Identification et importance du tissu adipeux brun chez l'homme adulte."
Cypess, Aaron M., Lehman, Sanaz, Williams, Gethin, Tal, Ilan, Rodman, Doyen, Goldfine, Allison B., Kuo, Frank C., Palmer, Edwin L., Tseng, Yu- Hua, Doria, Alessandro, Kolodny, Gerald M., Kahn, C. Ronald.
N Engl J Med 2009 360: 1509-1517, publié en ligne le 9 avril 2009.
Sources: Résumé de la revue, Joslin Diabetes Center.
Rédigé par: Catharine Paddock, PhD

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