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Alors que de nombreux enfants naissent dans des familles de soutien et d’amour, d’autres sont moins chanceux - abandonnés et élevés dans des institutions. Une nouvelle étude suggère maintenant que ces enfants courent un risque accru de développer des symptômes comportementaux similaires à ceux observés chez les enfants autistes.


Selon le BEIP, environ 8 millions d’enfants grandissent dans des institutions du monde entier.

Publiée dans le Journal de l'American Academy of Adolescent Psychiatry, l'étude démontre que les enfants élevés dans des institutions étaient plus susceptibles de développer des comportements sociaux associés à l'autisme, tels qu'une communication sociale altérée. Ces comportements se sont améliorés lorsque les enfants ont été placés dans des familles d'accueil centrées sur l'enfant.

Cette étude fait partie du projet d’intervention précoce de Bucarest (BEIP) - une collaboration de recherche entre l’Université de Tulane, l’Université du Maryland et le Boston Children's Hospital qui étudie les effets de l’institutionnalisation précoce sur le développement du cerveau et du comportement.

"Avec environ 8 millions d'enfants qui grandissent dans des institutions à travers le monde et 75% des cas de maltraitance d'enfants aux États-Unis classés comme négligence, c'est un problème qui requiert notre attention et notre préoccupation", déclare le BEIP.

Au total, 136 enfants abandonnés à la naissance à Bucarest en Roumanie ont été examinés. Ces enfants ont été répartis au hasard pour soit continuer à recevoir des soins en établissement, soit être placés dans des familles d'accueil de qualité et axées sur la famille.

Au moment de recevoir une forme de soins, les enfants avaient en moyenne 23 mois. À l'âge de 10 ans, 117 des enfants ont ensuite été évalués par les chercheurs.

Les enfants ayant des antécédents de placement en établissement ont plus de chances de devoir être évalués

Les soignants des enfants ont rempli le Questionnaire sur la communication sociale (SCQ) - une méthode de dépistage des troubles du spectre autistique, évaluant les comportements et les aptitudes à la communication. Un groupe de 100 enfants appariés selon l’âge qui n’avaient jamais été institutionnalisés a également été évalué comme point de comparaison.

Tous les enfants dont les résultats du SCQ suggéraient un autisme possible ont été référés pour une évaluation neurodéveloppementale complète du trouble.

Les chercheurs ont observé que cinq enfants ayant reçu des soins en institution - deux du groupe d'accueil et trois qui avaient continué à recevoir des soins en établissement - répondaient aux critères du Manuel du diagnostic et des statistiques des troubles mentaux pour les troubles du spectre autistique.

Inversement, aucun des enfants jamais institutionnalisés ne répondait aux critères. Dans tous les domaines de la SCQ, les chercheurs ont constaté que les enfants ayant des antécédents de placement en établissement affichaient un comportement déviant beaucoup plus important que le groupe jamais institutionnalisé.

Les enfants qui ont reçu un placement familial axé sur la famille ont montré des comportements sociaux plus typiques que les enfants qui continuaient à recevoir des soins en établissement, ce qui suggère qu'une intervention précoce de placement en famille d'accueil peut améliorer les comportements associés à l'autisme.

Privation et autisme

L'auteur principal de l'étude, Charles A. Nelson, du Boston Children's Hospital et de la Harvard Medical School, explique que la privation psychosociale ne joue aucun rôle dans la grande majorité des cas d'autisme, dans lesquels les enfants sont élevés dans des familles attentionnées.

"Bien que les enfants autistes institutionnalisés ressemblent aux enfants autistes dans la population générale, l'origine de leurs symptômes est très différente", déclare-t-il.

"Nous croyons que les deux groupes souffrent de privation, mais de différents types: chez les enfants institutionnalisés, la privation vient de leur environnement, tandis que dans la population générale, l'autisme lui-même provoque une sorte de privation, rendant difficile la perception et la compréhension sociale indices. "

Les troubles du spectre autistique se caractérisent par un comportement répétitif et des troubles sociaux tels que des difficultés de communication. Les symptômes sont généralement identifiés dans les deux premières années de la vie de l'enfant. Le BEIP suggère que le placement en foyer d'accueil avant l'âge de 2 ans est optimal pour améliorer le développement de l'enfant.

Le BEIP indique qu'il effectue actuellement une évaluation de suivi des enfants à l'âge de 12 ans et au début de l'adolescence, en examinant les données afin de déterminer les effets durables de l'intervention.

Récemment, Medical News Today a publié une étude sur des enfants d'âge préscolaire atteints de troubles du spectre autistique qui ont identifié plusieurs trajectoires développementales différentes pour la maladie.

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