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Der Verlust des Schlafes zugunsten einiger guter Ferienspaß ein paar Mal pro Jahr ist nichts, worüber man sich Sorgen machen muss, aber chronischer Schlafentzug kann gesundheitliche Auswirkungen haben. Einige von uns sind jedoch stärker betroffen als andere, und neue Forschungsergebnisse helfen uns zu verstehen, warum.


Für manche von uns kann es nach einer schlaflosen Nacht schwieriger sein, gewisse kognitive Aufgaben zu erfüllen.

Mit 50 bis 70 Millionen Erwachsenen in den Vereinigten Staaten, die eine "Schlaf- oder Wachzustandsstörung" haben, betrachten die Zentren für Krankheitskontrolle und Prävention (CDC) Schlafentzug als "Problem der öffentlichen Gesundheit".

Der Schlafverlust ist besonders besorgniserregend, da er ein bedeutender Risikofaktor für Verkehrsunfälle und medizinische Pannen ist und eine Gefahr für die Gesundheit darstellt.

Unzureichender Schlaf könnte unter anderem das Risiko für Bluthochdruck, Diabetes, Fettleibigkeit und Krebs erhöhen.

Kognitiv hat Schlafentzug eine breite Palette von Nebenwirkungen. In der Tat berichten die CDC, dass 23, 2 Prozent der US-amerikanischen Erwachsenen im Alter von 20 Jahren und darüber Schwierigkeiten haben, sich zu konzentrieren, und weitere 18, 2 Prozent sagen, dass sie Schwierigkeiten haben, sich an Dinge infolge von Schlafverlust zu erinnern.

Neue Forschungsergebnisse zeigen jedoch, dass die kognitiven Auswirkungen des Schlafverlusts von Mensch zu Mensch unterschiedlich sind und dass diese Unterschiede möglicherweise auf unser Erbgut zurückzuführen sind.

Wissenschaftler um Paul Whitney, Professor für Psychologie an der Washington State University (WSU) in Pullman, fanden eine genetische Variation, die erklärt, warum manche Menschen bestimmte kognitive Aufgaben viel besser erfüllen als andere, nachdem sie Schlafentzug erlitten haben.

Die Ergebnisse wurden in der Zeitschrift Scientific Reports veröffentlicht.

Die Auswirkungen von Schlafentzug testen

Whitney und Kollegen untersuchten die kognitiven Fähigkeiten von 49 gesunden Erwachsenen, die durchschnittlich 27 Jahre alt waren.

Von diesen Erwachsenen wurden 34 einer Schlafentzugsgruppe zugewiesen, während 15 einer Kontrollgruppe zugewiesen wurden. Ersteres dauerte 38 Stunden ohne Schlaf, während die Kontrollen normal schliefen.

Um die kognitiven Fähigkeiten der Teilnehmer zu testen, baten sie die Forscher, eine Aufgabe vor und nach dem Eingriff mit einem Computerbildschirm und einer Maus zu erledigen.

Der Zweck der Aufgabe bestand darin, eine flexible Aufmerksamkeitskontrolle zu prüfen, indem die Fähigkeit der Teilnehmer getestet wurde, die linke Maustaste richtig zu klicken, wenn sie eine bestimmte Buchstabenkombination auf dem Bildschirm sehen, und die rechte Maustaste für alle anderen Buchstabenpaare.

Die Teilnehmer wurden angewiesen, die Aufgabe so schnell und genau wie möglich durchzuführen. In der Mitte des Experiments wurden sie plötzlich aufgefordert, zu wechseln und mit der linken Maustaste auf eine weitere Buchstabenkombination zu klicken.

Whitney und sein Team führten auch Genotypanalysen an den Teilnehmern durch und teilten die Gruppe mit Schlafmangel in drei Untergruppen auf, basierend auf drei Varianten eines Gens namens DRD2.

Das DRD2-Gen ist ein dopaminerger Rezeptor, der die Informationsverarbeitung in einem Hirnbereich reguliert, die mit kognitiver Flexibilität verbunden ist.

Die Genvariante schützt vor Schlafverlust-Effekten

Nach dem Aufmerksamkeits-Wechsel in der Mitte der Aufgabe wurden einige Teilnehmer verwirrt und zeigten bei der "neuen" Aufgabe eine schlechte Leistung.

Teilnehmer mit einer bestimmten Variante des DRD2-Gens zeigten jedoch ebenso gute Ergebnisse wie die Kontrollgruppe.

Study Co-Autor Hans Van Dongen, Direktor des Schlaf- und Leistungsforschungszentrums der WSU, erklärt die Bedeutung der Ergebnisse: "Unsere Forschung zeigt, dass dieses spezielle Gen die Fähigkeit eines Menschen beeinflusst, seine Richtung zu ändern, wenn ihm neue Informationen gegeben werden."

"Manche Menschen sind vor den Auswirkungen des Schlafentzugs durch diese spezielle Genvariation geschützt, aber für die meisten von uns hat Schlafverlust etwas mit dem Gehirn zu tun, das uns einfach daran hindert, die Gangschaltung zu wechseln, wenn sich die Umstände ändern", sagt Van Dongen.

Whitney lastet auch auf den Ergebnissen und sagte:

"Unsere Arbeit zeigt, dass es Menschen gibt, die in Bezug auf die kognitive Flexibilität resistent gegen die Auswirkungen von Schlafentzug sind. Überraschenderweise sind dieselben Menschen ebenso betroffen wie alle anderen bei anderen Aufgaben, die unterschiedliche kognitive Fähigkeiten erfordern, wie die Aufrechterhaltung des Fokus."

"Dies bestätigt etwas, das wir schon lange vermutet haben", fügt er hinzu, "dass die Auswirkungen von Schlafentzug nicht allgemeiner Natur sind, sondern eher von der spezifischen Aufgabe und den Genen der Person abhängen, die die Aufgabe erfüllt."

"Unser langfristiges Ziel ist es, Menschen so zu schulen, dass sie unabhängig von ihrer genetischen Zusammensetzung in der Lage sind, sich ändernde Szenarien zu erkennen und angemessen darauf reagieren zu können, und weniger anfällig für Schlafverlust sind", schließt Whitney.

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