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Obwohl mehrere Studien darauf hingewiesen haben, dass Oxytocin oder das "Liebeshormon" ein wichtiger Faktor bei der Förderung der Geselligkeit ist, sind die Mechanismen dahinter unbekannt. Forscher der Stanford University haben nun untersucht, wie Oxytocin den sozialen Belohnungsmechanismus im Gehirn reguliert.


Oxytocin, das "Liebeshormon", ist ein Schlüsselfaktor unserer sozialen Fähigkeiten, aber über die Mechanismen, an denen dieses Hormon beteiligt ist, ist nicht viel bekannt.

Oxytocin, das manchmal auch als "Liebeshormon" bezeichnet wird, ist ein Hormon und Neuropeptid - oder Neurotransmitter, das Informationen über das zentrale Nervensystem transportiert -, die an der Soziabilität und sexuellen Interaktion beteiligt sind. Es spielt auch eine Rolle bei der Erleichterung biologischer Prozesse im Zusammenhang mit der Geburt und Bindung mit dem Neugeborenen.

Oxytocin wird hauptsächlich in einer Hirnregion, dem so genannten paraventrikulären Kern, produziert, der sich im Hypothalamus befindet. Der Hypothalamus ist an verschiedenen Stoffwechselprozessen beteiligt, einschließlich der Regulierung der Körpertemperatur, der Bestimmung von Hunger und Durst, und einiger sozialer Verhaltensweisen, wie zum Beispiel Anhaftung.

In jüngster Zeit wurde viel über die Rolle von Oxytocin bei der Förderung sozialer Verhaltensweisen berichtet, insbesondere im Hinblick auf die Nutzung seines Potenzials bei der Bewältigung von Zuständen wie Autismus, die die soziale Interaktion beeinträchtigen.

Medical News Heute haben zum Beispiel kürzlich eine Studie abgedeckt, die darauf hindeutet, dass das Hormon bei einigen Kindern mit Autismus die Geselligkeit verbessern könnte.

Jetzt untersucht eine neue Studie, die von Dr. Robert Malenka und einem Team von Forschern der medizinischen Fakultät der Stanford University in Kalifornien durchgeführt wurde, nun den Mechanismus hinter dem sozialen Belohnungssystem des Gehirns, wobei Oxytocin in diesem Prozess eine Rolle spielt.

"[D] eficits im Sozialverhalten [aufgrund von Gehirnerkrankungen wie Autismus] beeinflussen [...] die Lebensqualität zutiefst", sagte Dr. Malenka gegenüber MNT, "und daher ist es wichtig, die zugrundeliegenden Abnormalitäten in der Gehirnfunktion zu verstehen verursachen [sie]. "

Er fuhr fort und sagte: "Die Ergebnisse in dieser Arbeit legen nahe, dass ein Faktor, der zu Defiziten im sozialen Verhalten beiträgt, eine abnormale Modulation der Belohnungsschaltung des Gehirns durch Oxytocin sein kann."

Ein Bericht über die Ergebnisse der Forscher wurde in der Zeitschrift Science veröffentlicht .

Der Belohnungsmechanismus des Gehirns

Im Gehirn kommuniziert eine Region namens Ventral Tegmental Area (VTA) mit dem Nucleus Accumbens, um die Belohnungsreaktion des Systems zu regulieren. Dies ist eine Schaltung, die uns sagt, dass bestimmte Aktivitäten - wie Essen, Trinken und Sex - angenehm sind.

So "ermutigen" sie uns, sie weiter zu machen. Dieser Belohnungsmechanismus ist zum Teil dafür verantwortlich, dass wir gedeihen und uns fortpflanzen.

Die Nervenzellen, aus denen die VTA besteht, sezernieren Dopamin, einen weiteren Neurotransmitter, der das Lustempfinden reguliert. Dopamin, das im Gehirn freigesetzt wird, gibt uns ein gutes Gefühl, wenn wir Aktivitäten durchführen, die mit dem Überleben korrelieren, aber anormale Spiegel dieses Neurotransmitters wurden auch mit Sucht und Drogenmissbrauch in Verbindung gebracht.

Dr. Malenka und sein Team waren daran interessiert zu verstehen, warum Dopamin manchmal abnormal freigesetzt wird, unerwünschte Wirkungen verursacht und welche anderen Faktoren im komplexen Belohnungsreaktionsmechanismus des Gehirns eine Rolle spielen.

Oxytocin beeinflusste Dopaminneuronen

Da die Belohnungsschaltung von Mäusen der von Menschen ähnlich ist, verwendeten die Forscher das Nagetiermodell, um die Feinheiten des Mechanismus detaillierter zu untersuchen.

In einer früheren Studie an Mäusen, die von Dr. Malenka und Kollegen durchgeführt wurde, wurde deutlich, dass Oxytocin eine wichtige Rolle bei der Bestimmung der sozialen Belohnungsreaktionen neben Dopamin spielt. Es blieb jedoch unklar, wie genau Oxytocin die Funktionsweise dieser Schaltung beeinflusste.

Nun enthüllen die Forscher, dass der Nucleus paraventricularis Oxytocin in der VTA freisetzt, was entscheidend für die Förderung von prosozialem Verhalten ist. Umgekehrt wird die soziale Interaktion beeinträchtigt, wenn die Freisetzung von Oxytocin in die VTA inhibiert wird.

Dr. Malenka und sein Team stellten fest, dass das in der VTA freigesetzte Oxytocin eine Gruppe von Neuronen stimuliert, die "Dopamin-Neuronen" genannt werden, die über Dopamin-Signalwege funktionieren. Während die Hemmung der Freisetzung von Oxytocin in dieser Region des Gehirns die Soziabilität negativ beeinflusste, hielt es den Geschmack der Tiere für Genussmittel wie Kokain nicht auf.

Dies ist möglicherweise die erste Studie, die die Existenz dieses Mechanismus bestätigt, die zeigt, dass Oxytocin die Dopamin-Neuronen in der VTA direkt beeinflusst.

Entscheidend, um zu verstehen, wie Oxytocin funktioniert

Dr. Malenka sagte MNT, dass die Studie "eine ausgefeilte Sammlung von Methoden verwendet, um einen Gehirnmechanismus bereitzustellen, der erklärt, warum soziale Interaktionen oft angenehm und lohnend sind".

Aber er wies auch darauf hin, dass die Haupteinschränkung das Vertrauen in das Mausmodell sei, was zu einigen Ungenauigkeiten führen könnte.

"Die Einschränkungen", erklärte er, "sind, dass die Arbeit in Mäusen gemacht wurde und deshalb wissen wir natürlich nicht, ob die gleichen Mechanismen im menschlichen Gehirn vorkommen (obwohl wir denken, dass es wahrscheinlich ist). Wir benutzen auch sehr einfach Verhaltenstests bei den Mäusen und müssen die Annahme machen, dass die von uns untersuchten sozialen Interaktionen "lohnend" waren. "

In der Zukunft fügte Dr. Malenka hinzu: "Wir müssen Experimente durchführen, die uns erlauben, zu testen, ob die gleichen Mechanismen im menschlichen Gehirn auftreten und zu dem guten Gefühl beitragen, das wir haben, wenn wir angenehme soziale Interaktionen mit Menschen haben unsere Freunde."

Die Erforschung der Mechanismen, die dem Belohnungskreislauf zugrunde liegen, und die Rolle, die Oxytocin in ihnen spielt, sind wichtig - insbesondere angesichts des Potenzials dieses Hormons, das Sozialverhalten wesentlich zu beeinflussen.

"[O] xytocin wird als potentielles therapeutisches Mittel bei der Behandlung von Menschen mit Autismus und anderen Gehirnerkrankungen getestet, die soziale Verhaltensdefizite aufweisen. Es ist daher wichtig zu verstehen, wie Oxytocin im Gehirn wirkt, um seine potenziellen therapeutischen Wirkungen zu vermitteln."

Dr. Robert Malenka

In Zukunft hofft er, dass sein Team noch tiefer in die Geheimnisse der sozialen Belohnungsreaktion im Gehirn eindringen kann.

"Wir müssen mehr über die detaillierten molekularen Mechanismen erfahren, durch die Oxytocin die Belohnungsschaltung und die Dopaminneuronenaktivität moduliert", schloss er.

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