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Neue Untersuchungen, die von einem Team am Karolinska Institut in Schweden durchgeführt wurden, zeigen zum ersten Mal, was der gewöhnliche "Katzenstreu-Parasit" Toxoplasma gondii macht, sobald er ins Gehirn gelangt. Die Studie ist wichtig angesichts der jüngsten Beobachtungen, die den Parasiten mit dem Risikoverhalten und anderen menschlichen Verhaltensweisen sowie mit psychischen Erkrankungen in Verbindung bringen.
Die Forscher berichten in einem am 6. Dezember im Journal PLoS Pathogens veröffentlichten Artikel über ihre Ergebnisse.

Toxoplasma-Infektion

Die Infektion durch Toxoplasma gondii oder Toxoplasma wird als Toxoplasmose bezeichnet. Schätzungen zufolge sind zwischen 30 und 50% der weltweiten menschlichen Bevölkerung infiziert. In Schweden liegt die Zahl näher bei 20%. In den USA liegt die Zahl der infizierten Männer, Frauen und Kinder in den Zentren für Krankheitsbekämpfung und Prävention (CDC) bei 60 Millionen. Tiere können sich auch infizieren, insbesondere Hauskatzen.
Die Menschen ziehen den Parasiten normalerweise zusammen, indem sie schlecht gekochtes Fleisch essen : Laut der CDC ist die Toxoplasmose die Haupttodesursache durch Lebensmittelvergiftungen in den USA. Eine andere Art, wie Menschen infiziert werden, ist das Berühren von Katzenkot, daher der Ausdruck "Katzenstreu-Parasit", weil eine Art, Katzenkot zu berühren, die Katzentoilette behandelt.
Die überwiegende Mehrheit der infizierten Menschen hat nur wenige Symptome, weil ihr Immunsystem normalerweise verhindert, dass der Parasit Krankheiten verursacht. Bei neu infizierten Erwachsenen kann der Parasit milde grippeähnliche Symptome verursachen und tritt dann normalerweise in eine chronische schlafende Phase ein, die als symptomfrei galt.
Wenn der Parasit jedoch in das Gehirn von Föten und Menschen mit schwachem Immunsystem eindringt, kann dies zum Tod führen. Wegen dieses Risikos sollten nicht infizierte schwangere Frauen Katzentoiletten nicht berühren.

Links zu psychischen Erkrankungen, Risikoverhalten

Es gibt eine aufkommende Ansicht, dass der Toxoplasmose-Parasit in gewissem Ausmaß aktiv ist, während dies früher als reine "Ruhephase" angesehen wurde.
Zum Beispiel verlieren Ratten, die mit dem Parasiten infiziert sind, ihre Angst vor Katzen und werden sogar von ihrem Geruch angezogen, was sie zu einer leichten Beute macht. Wissenschaftler haben vorgeschlagen, dass der Parasit sein eigenes Überleben und seine Fortpflanzung sichert: Die Katzen fressen die infizierten Ratten, verschütten mehr Parasiten durch ihren Kot und das wiederum hilft, mehr Ratten zu infizieren.
Andere Studien haben gezeigt, dass Schizophrenie, Depression, Angst und andere psychische Erkrankungen häufiger bei Menschen mit Toxoplasmose auftreten, und es gibt auch Hinweise darauf, dass eine Infektion durch den Parasiten mit extrovertiertem, aggressivem und risikofreudigem Verhalten einhergeht.
In einer Studie, die in der Juli 2012 Ausgabe des Archivs of Psychiatry veröffentlicht wurde, fanden Forscher des dänischen Statens Serum Institut und der Universität von Maryland in den USA heraus, dass Frauen, die IgG-Antikörper gegen Toxoplasma gondii tragen, ein höheres Risiko für sich selbst haben oder später Selbstmord.
Während eine solche Beschreibung alarmierend klingt, sagt Studienautor Antonio Barragan, Forscher am Zentrum für infektiöse Medizin am Karolinska Institutet und am schwedischen Institut für übertragbare Krankheiten:
"Gleichzeitig ist es wichtig zu betonen, dass die Menschen seit vielen Jahrtausenden mit diesem Parasiten leben, daher müssen die heutigen Träger von Toxoplasma nicht besonders besorgt sein."

Einmal im Gehirn, spornt Toxoplasma GABA-Sekretion an

Die Forscher untersuchten nicht, wie der Toxoplasmose-Parasit das Wirtsverhalten verändert, sie waren mehr daran interessiert, was es im Gehirn macht.
Sie fanden heraus, dass es einen der Neurotransmitter des Gehirns übernimmt: die chemischen Botenstoffe, die Signale zwischen verschiedenen Teilen des Gehirns transportieren.
In einem Reagenzglas-Experiment infizierten sie menschliche dendritische Zellen mit dem Parasiten. Dendritische Zellen bilden die Frontlinie des Immunsystems und spielen eine Schlüsselrolle bei der Auslösung und Anpassung von Immunantworten. Nach der Infektion begannen die dendritischen Zellen GABA, einen chemischen Botenstoff, zu sezernieren.
In einem anderen Experiment mit lebenden Mäusen verfolgten die Forscher infizierte dendritische Zellen von ihrem anfänglichen Infektionspunkt zu anderen Teilen des Gehirns, wo sie weiterhin das GABA-System beeinflussten.
In ihrer Autorzusammenfassung bemerken die Forscher:
"Dendritische Zellen gelten als Torwächter des Immunsystems, können aber paradoxerweise auch die Verbreitung des Parasiten vermitteln."
"Diese Studie belegt, dass die GABAerge Signaltransduktion die Migrationseigenschaften dendritischer Zellen moduliert und dass der intrazelluläre Erreger Toxoplasma gondii die GABAerge Signaltransduktion dendritischer Zellen maskiert, um die Vermehrung sicherzustellen", fügen sie hinzu.
GABA macht eine Reihe von Dingen, aber eine davon ist, die Empfindungen von Angst und Angst zu hemmen. Menschen mit psychischen Erkrankungen wie Schizophrenie, bipolare Erkrankungen, Angstsyndrom und Depression zeigen Störungen in GABA-Systemen.
Barragan beschreibt die Fähigkeit des Parasiten, die Immunzellen dazu zu bringen, GABA als "sehr clever" abzusondern, und sagt, dass das Ergebnis "so überraschend wie unerwartet" war.
Die Forscher fordern weitere Studien.
"Es lohnt sich nun, die Zusammenhänge zwischen Toxoplasmose, den GABA-Systemen und den wichtigsten Gefahren für die öffentliche Gesundheit zu untersuchen", meint Barragan.
Ein Zuschuss des Schwedischen Forschungsrats half bei der Finanzierung der Studie.
Geschrieben von Catharine Paddock
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